180期
2017 年 3 月 8 日
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USPTO:專利品質就是國家競爭力!
蔣士棋╱北美智權報 編輯部

根據美國專利商標局(USPTO)的2016年績效報告,去年度的美國發明專利申請量「只」有5%的微幅成長,但USPTO自己更關心的,反而是兩項關於審查效率的時間指標。雖然美國早已不是全球專利申請量最高的國家,但一舉一動仍然動見觀瞻;所以,為什麼美國從2011年開始,就把專利審查效率,視為左右國家競爭力的關鍵呢?

根據中國國家知識產權局(SIPO)公布的2016年全年專利統計,中國大陸以將近一百四十萬件的發明專利申請量,毫不意外地又拿下全球第一名。挾著每年兩位數的成長率,未來中國大陸專利量龍頭的地位,恐怕再也沒有人得以撼動。

那麼,美國呢?

雖然從2011年開始,中國大陸的發明專利申請量就正式超越美國,而且差距越拉越大,但這並不代表美國市場已失去其重要性。首先,當中國大陸的專利申請仍然以國內企業為主時,美國才是全球企業在專利上的兵家必爭之地。以2015年為例,外國人在美國的專利申請和獲證數量分別為31萬件與16.8萬件,占比均超過五成。此外,美國的專利規模也並未衰退:在過去五年內,除了2015年曾微幅減少約1,700件以外,美國發明專利還是大致呈現穩定增加的態勢,2016年更有超過5%的成長(圖1)。

圖1:2010~2016年中國大陸(SIPO)與美國(USPTO)歷年發明專利申請量變化(註:2016年為初估數據)

資料來源:SIPO、USPTO

USPTO:專利應重質不重量

事實上,對於中美兩國之間的差距,美國專利商標局(USPTO)並非毫無反應,但他們並不以數量作為反擊目標。在2011年,由前美國總統歐巴馬(Barack Obama)提出的「美國創新策略(Strategy for American Innovation)」中,明確指出「優化專利品質與審查效率,將是左右美國經濟發展競爭力的關鍵」。因此,USPTO在2014~2018年的策略計畫中,就把縮短專利審查期間視為重點改善目標。

雖然計畫還在進行,但目前看來成效相當顯著。以申請至第一次OA平均時間(Average First Action Pendency)為例,2016年的實際成效為16.2個月,雖然離目標值(14.8個月)還有一段差距,但比起前一年的17.3個月已經有超過一個月的效率提升(圖2)。至於平均總審查時間(Average Total Pendency)也是如此,2016年的實際成效為25.3個月,甚至比目標值(25.4個月)還更突出(圖3)。

圖2:USPTO從申請到第一次OA平均所需審查時間

資料來源:USPTO

圖3:USPTO從申請到獲證平均所需審查時間

資料來源:USPTO

值得注意的是,根據美國的政策規劃,2017年時,平均總審查時間的目標值為23.5個月;如果這個目標能夠達成,代表發明人能在不到兩年的時間內就取得美國專利,對於後續的授權、實施或其他交易都將大有助益。

韓、德、台、中在美國專利實力大搬風

如同先前提及,企業在進行全球專利佈局時,美國絕對是不可或缺的重要據點;但世界各國在美國的專利勢力,這幾年當中也出現了不小的變化。以獲證量來看,除了日本每年都以超過5萬件穩居第一名寶座外,第二至第五名的競爭就顯得相當緊張。首先,原本分居二、三名的德國與韓國,差距從2012年開始就急速縮小,2015年時,韓國終於超越德國,成為獲證量第二名的國家,而且到了2016年,領先差距更拉大到四千件以上,短期內地位難以撼動(圖4)。

圖4:2012~2016年韓國、德國、台灣與中國大陸歷年在美國專利獲證量變化

資料來源:USPTO

至於台灣,雖然一直是第四位,但獲證量卻始終追趕不上前面的韓國或德國,未來甚至還有落到第五名的威脅。也不過是在五年前,中國大陸的美國專利獲證量還不及台灣的一半,但經過這些年努力經營,2016年時獲證量也首度跨越了一萬件的門檻,跟台灣也只有不到兩千件的差距。因此,如果眼前的態勢不變,最快在2017年,中國大陸與台灣在獲證量排行榜的位置就得互換了。

深入一點來看,美國與中國大陸分別側重專利的質與量,正好反映兩國在技術能力上的位置。中國大陸為技術後進者,為了拉近與先進國的差距,鼓勵業者大量申請專利,也積極扶植研發創新和智財運營;美國則是一直處於技術領先地位,再衝刺專利申請量其實沒有多大意義;但著眼於技術研發速度越來越快,倘若專利審查體系不能隨之調整進步,才是當前領先地位的最大威脅。

參考資料:

 

(1) 你認為美國重視專利審查效率的策略是否正確?
 當然,因為技術演變太快,專利審查不能再曠日廢時下去
 不太好,慢慢來還是比較穩當
 沒意見
(2) 看到大陸企業這幾年積極布局美國專利,你覺得台灣會被趕過嗎?
 應該不會,台灣對大陸還是有一段領先差距
 大陸的研發能力越來越強,台灣再不努力一定會被趕過
 未來的事情很難說,可以再觀察看看

 

作者: 蔣士棋
現任: 北美智權報資深編輯
學歷: 政治大學企管系
經歷: 天下雜誌記者
今周刊記者

 

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